Mirjam’s vijfdaagse! Een studiereis door de Baltische Staten

Vraag iemand waar de Baltische Staten liggen en je krijgt verrassende antwoorden. Zoals: dat is richting het Oostblok, het klinkt wel tropisch, toch?? Estland, Letland en Litouwen vormen samen de Baltische Staten. Een mix van cultuur en natuur. Omdat ze nog onbekend zijn, heeft onze Mirjam ze bezocht tijdens een vijfdaagse studiereis van Buro Scanbrit.

Zelf had Mirjam ook nog geen duidelijk beeld bij wat ze kon verwachten. ‘Ik dacht dat iedereen er nog in klederdracht liep en er oude Trabantjes rondreden.’. Niets is minder waar, zo blijkt uit haar reisverslag hieronder waarin zij het middeleeuwse Tallinn, het eigenzinnige Riga en een aantal unieke natuurreservaten bezoekt. Omdat de studiereis uit vijf dagen bestaat, wordt Litouwen voor de volgende keer bewaard.

Riga
Vanaf Schiphol vliegen we met Air Baltic naar Riga. Prima maatschappij, nieuwe toestellen en je bent in twee uur in een hele andere wereld. We halen meteen onze huurauto’s op, een Skoda Superb i.p.v. de Trabant en rijden naar ons hotel. Snel de wandelschoenen aan om de stad te ontdekken. Estland, Letland en Litouwen behoorden vroeger tot de Sovjet-Unie. Echter vind je ook de invloeden van Duitsland, Zweden en Polen terug. Dit zie je dan ook in de bouwstijlen en het eten terug.

We wandelen langs oude gildehuizen, door smalle middeleeuwse straatjes, bewonderen de Jugendstil en de rijk gedecoreerde art nouveaux-panden. In Riga zijn er circa 800 art-nouveaux gebouwen; meer dan in België of Duitsland, waar deze stijl is ontstaan. Kunstenaars lieten hun fantasie werken en decoreerden de panden met o.a. bloemen, dieren en mythische wezens. Aan het eind van onze stadswandeling komen we langs de grote Russisch Orthodoxe Kerk en stappen naar binnen. Wat groot en immens met geweldige kleuren en beelden. Een oud vrouwtje kust de voeten van alle beelden, en de priester begint zijn middaggebed te zingen. Iedereen wordt stil. Wat mooi om dit mee te maken.

We eindigen onze wandeling bij één van de vele gezellige pleinen van de stad. Dit ziet er veelbelovend uit voor vanavond. Maar eerst nog het diner. Verrast kijken we om ons heen als we het restaurant binnenkomen, in art-nouveaux stijl met allerlei bewegende foto’s van natuur om ons heen. En heerlijk gegeten, wat wil je nog meer. We sluiten de avond af in ene leuk Rock-a-Billy kroeg met life muziek.

Tallinn
Via de kustweg rijden we op dag twee naar Tallinn. Helaas regent het en zien we niets van de mooie witte zandstranden die Letland heeft. Al zien we wel een paar mooie vakantievilla’s, die uitnodigen om nog eens terug te gaan.

Waar Riga nog een mix is van allerlei bouwstijlen is Tallinn echt middeleeuws. Weer staat een stadswandeling op het programma, de beste manier om een stad te ontdekken. Een mengelmoes van stoere vestigingen, paleizen en handelshuizen uit de tijd van de Hanzebond. De hoofdstad is de laatste jaren meer westers geworden, echter gaan tradities en moderniteit hand in hand. We bezoeken weer een geweldige Russische Orthodoxe kerk en beklimmen de 180 treden van een oude stadstoren.  En komen uiteindelijk via een ondergronds tunnelstelsel (welke in de WO II ook een belangrijke rol speelde) weer in het centrum terecht. ’s Avonds genieten we van een welverdiend diner in een oud handelspand van vroeger. We stappen terug in de tijd en krijgen onze zuurkool, worst en aardappelen op een houten bord met een kan eigen gebrouwen bier erbij.

KGB
Voordat we de volgende dag Tallinn verlaten bezoeken we nog het KGB museum. Want ja, de Baltische Staten werden tot 1991 overheerst door de Russen. We bezoeken in het Sokos Viru hotel het KGB museum. Dit hotel is bekend van de afluisteraffaire. Pas in 1994 werd op de 23steverdieping  van dit hotel een geheime kamer gevonden die door de KGB was gebruikt als afluistercentrum. In dit kleine museum leren we over de praktijken van de KGB in dit hotel. Bizar….ik heb er geen andere woorden voor. Toen ik een onwetende tiener was, werd hier nog steeds iedereen in de gaten gehouden. Door de ober, de schoonmaakster en de liefelijke dame die altijd zat te breien op de gang. Een aanrader om even te bezoeken, al hou je er wat een vreemd paranoia gevoel aan over.

Natuur en platteland
Na twee steden te hebben bezocht is het tijd om de natuur in de rijden. Omdat Estland maar 1.3 miljoen inwoners heeft, is de rust van de uitgestrekte natuur altijd dichtbij. Uitgebreide wandelnetwerken leiden je door de nationale parken, over verlaten stranden en door moerassen. Je kunt zelfs een wandelexcursie maken door het moeras met ‘sneeuwrackets’ aan je voeten. Wat leuk! Vijftig procent van dit land bestaat uit dennen- en loofbossen, meren en rivieren en schilderachtige moerassen. Wij bezoeken het Laheema Nationaal Park en maken hier een fietstocht. Als we doorrijden naar de studentenstad Tartu, zien sommige reisgenoten zelfs een eland! Ook andere dieren zoals beren kan je hier tegenkomen. ’s Avond verblijven we in de studentenstad Tartu, culturele hoofdstad van 2024. Een ook hier een heerlijk diner in een oude Duitse kruitkamer.

De een na laatste dag rijden we door naar Gauja Nationaal Park. Helaas regent het flink en kunnen we de geplande hike door dit mooie nationale park niet doen. De zandstenen rotsen, kliffen en grotten zien we dan ook niet. Onze gids laat zich niet uit het veld slaan en neemt ons mee naar de bob-baan. Waar we lopend via de bobbaan naar beneden gaan. Ook uniek om te doen. We bezoeken nog een mooi oud kasteel en eindigen bij grot waar het tragische verhaal van Turaida zich afspeelt, de Letse versie van Romeo en Julia. Ook deze dagen in de natuur word ik als plattelands meisje erg blij van. De natuur is niet overweldigend of grootst, dit hoeft ook niet om er toch van te genieten. Fietsen, varen en wandelen door de afwisselende natuur, heerlijk.

Trots
Dan zit onze reis er alweer op. De laatste dag rijden we weer terug naar Riga. Bezoeken we met een klein groepje nog de overdekte markt van Riga. Lekker slenteren tussen de lokale bevolking en je verwonderen over wat bij hun op het menu staat die avond.

Ik ben verrast door deze landen. Hoe ze toch echt al westers zijn, maar toch ook heel erg hun tradities hebben behouden. Dat ze trots zijn op hun geschiedenis en deze vasthouden. In de tijden dat ze nog overheerst werden hielden zij hun cultuur levend door hun folkloristische muziek en dans. En dat ze dat nog steeds met heel veel trots laten zien. Dat kun je van Nederlanders niet zeggen…

De Baltische Staten samengevat. Een geweldige architectuur, gastvrije mensen, leuke bezienswaardigheden, heerlijke stranden, prachtige natuurgebieden en sfeervolle steden. Én niet onbelangrijk, erg lekker eten…. En dat alles op twee uur vliegen, of iets ander rijden. Ga ze ontdekken!!

Mirjam